SONDA NEAR PROLÉTLA KOLEM ZEMĚ

Sonda NEAR (Near Earth Asteroid Rendezvous) prolétla 210 kilometrů nad povrchem Země a udělala snímky jižní polokoule a Země s Měsícem. Stalo se tak při manévru, který poprvé vyzkoušely sondy Voyager a který je nyní zcela běžnou součástí kosmických letů. Jde o těsný průlet kolem hmotného tělesa a využití jeho gravitace k urychlení sondy. Ušetří se tak veliké množství paliva.

Sonda NEAR je na cestě k setkání s planetkou 433 Eros, která je od nás vzdálená 9,8 milionů kilometrů. O planetce Eros je známo, že má průměr 22 km a za 1 milion let se při stávající dráze srazí se Zemí. Její dráha ale není zcela pravidelná a často bývá narušena okolními tělesy. "Z těchto důvodů je velmi těžké nasměrovat sondu na správnou dráhu", říká David Dunham z Applied Physics Laboratory.

"Kdyby jste letěli přímo ze Země, potřebovali by jste velmi velkou raketu". Namísto toho, družice využije gravitace Země, která ji při těsném průletu okolo naší planety urychlí a nasměruje na kurs ke zkoumání 22 km dlouhé silikátové skály, která rotuje na své výstředné dráze ve tvaru bramboru. Družice bude zkoumat složení planetky, její vznik a mapovat její povrch. K setkání dojde asi za rok.

Sonda NEAR byla vypuštěna v únoru 1996 jako jedna z tzv. "rychlejších, lepších a levnějších" misí NASA - vědecké zkoumání, které není příliš rozsáhlé a může být provedeno s poměrně nízkými finančními náklady.

První úkol sondy na její čtyřleté cestě je prozkoumat planetku Mathilda, jež je extrémně tmavým objektem, který odráží jen 4 procenta slunečního světla. Ale podle Dunhama vědce mnohem více zajímá 433 Eros o níž si myslí, že by jim mohla říci mnohem více. Vědci věří, že planetky mohou uchovávat vysvětlení mnoha záhad zejména složení rané sluneční soustavy, vznik planet a snad i života. "Přesně nevíme, co tam nalezneme", říká Dunham, "ale doufáme, že budeme moci zodpovědět otázky týkající se formování sluneční soustavy, protože planetky pocházejí právě z té doby."

(podle CNN z 26.1.1998 připravil PS)